Manual de Periodismo de Datos 1.0
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Evaluaciones de escuelas de Illinois

Cada año la Dirección Estadual de Educación de Illinois difunde “evaluaciones” de escuelas, datos sobre la demografía y el desempeño de todas las escuelas públicas de Illinois. Es un conjunto de datos masivo. El informe de este año tenía 9500 columnas de ancho. El problema con esa cantidad de datos es decidir qué presentar. (Como sucede con cualquier proyecto de software, lo difícil no es crear el software, sino crear el software correcto).

Trabajamos con los periodistas y el editor de Educación para escoger los datos más relevantes. (hay muchos datos que parecen interesantes, pero que un periodista le dirá que en realidad son falsos o engañosos).

También encuestamos y entrevistamos gente con hijos en edad escolar en nuestra redacción. Hicimos esto por la existencia de una brecha de empatía: ninguno de los miembros del equipo de aplicaciones de noticias tiene chicos en edad escolar. Por esta vía descubrimos muchas cosas acerca de nuestros usuarios y de la practicidad (o falta de ella) de la versión anterior de nuestro sitio sobre escuelas.

Figure 17. 2011 Los boletines de las escuelas de Illinois (Chicago Tribune)

Nos orientamos a diseñar para un par de usuarios y casos de uso específicos:

  • Padres con un niño en la escuela que quieren saber cómo es el desempeño de su escuela

  • Padres que trataban de determinar dónde les convenía vivir, dado que la calidad de las escuelas a menudo tiene un gran impacto sobre esa decisión

La primera vez el sitio sobre escuelas fue un proyecto de 2 diseñadores de alrededor de 6 semanas. La actualización de 2011 fue un proyecto de 2 diseñadores de 4 semanas. (en realidad hubo 3 personas trabajando activamente en el proyecto más reciente, pero ninguna de ellas era full-time, por lo que equivalen a 2).

Una pieza clave de este proyecto fue el diseño de la información. Aunque presentamos mucho menos datos de los que hay disponibles, siguen siendo muchos datos, y hacerlos digeribles fue un desafío. Por suerte, pudimos tomar alguien prestado de nuestra mesa de gráficos, un diseñador especializado en presentar información complicada. Nos enseñó mucho acerca del diseño de cuadros y, en general, nos guió para producir una presentación que es legible, pero no subestima la capacidad o el deseo del lector de entender las cifras.

El sitio fue creado con Python y Django. Los datos están almacenados en MongoDB: los datos sobre escuelas son heterogéneos y jerárquicos, lo que hace que no funcionen bien en una base de datos relacional (de otro modo probablemente hubiésemos usado PostgreSQL).

Por primera vez experimentamos con el marco de interfaz de usuario Bootstrap de Twitter en este proyecto y los resultados nos dejaron contentos. Los gráficos fueron dibujados con Flot.

La aplicación también alberga las muchas historias sobre evaluación escolar que hemos escrito. En ese sentido es una especie de portal; cuando hay una nueva historia de evaluación de escuelas la ubicamos a la cabeza de la aplicación, junto con listas de escuelas que son relevantes para la historia (y cuando aparece una nueva historia, a los lectores de chicagotribune.com se los reorienta hacia la aplicación, no el artículo).

Los primeros indicios muestran que a los lectores les encanta la aplicación sobre las escuelas. La retroalimentación que hemos recibido en gran medida ha sido positiva (o al menos constructiva) y la cantidad de visitas es enorme. Como premio, estos datos mantendrán su interés todo un año, por lo que aunque prevemos que se reducirán las visitas al ir desapareciendo las historias sobre escuelas en la página de inicio, nuestra experiencia nos indica que los lectores recurren a esta aplicación todo el año.

Algunas ideas claves que surgieron del proyecto son:

  • Los diseñadores gráficos son nuestros amigos. Son buenos para hacer digerible información compleja.

  • Hay que pedir ayuda a la redacción. Este es el segundo proyecto para el que realizamos una encuesta y entrevistas en la redacción, y es una gran manera de tener opiniones de gente reflexiva que, como nuestro público, es diversa en cuanto a sus inclinaciones y en general se siente incómoda con las computadoras.

  • ¡Muestre su trabajo! Gran parte de la retroalimentación tomó la forma de pedidos de los datos que usó la aplicación. Pusimos muchos datos a disposición del público vía una API, y pronto difundiremos todo lo que no incluimos inicialmente.

Brian Boyer, Chicago Tribune